Ladataan
Pääaiheet 100 tuoreinta Tähtijutut Satakunta Urheilu Näköislehti Testit ja visat Porilaine Kulttuuri

KuPSin mestaruus vai Huuhkajien kisapaikka? Ari Lahti kertoo unelmasyksystään ja jatkoaikeistaan sekä paljastaa syyn kuopiolaisten vaisuun kauden aloitukseen

Huipentuva jalkapallosyksy on erityinen yhdelle miehelle. Ari Lahden joukot taistelevat historiallisesta menestyksestä kahdella rintamalla. Lahti on Kuopion Palloseuran pitkäaikainen pääomistaja ja Palloliiton puheenjohtaja. KuPS johtaa jalkapalloliigaa ja voi varmistaa mestaruuden toiseksi viimeisellä kierroksella sunnuntaina. Miesten maajoukkue puolestaan on lähellä historiansa ensimmäistä lopputurnauspaikkaa, joka voi varmistua jo reilun viikon päästä. – Tämä on unelmasyksy, mutta tietysti mahdottoman jännittävä, Lontoosta tavoitettu Lahti sanoo innostuneena. Hän aikoo seurata KuPSin ja Huuhkajien tulevat ottelut paikan päällä Kuopiossa, Zenicassa ja Turussa. Lahti sanoo, että hän elää juuri nyt jalkapallojohtajana elämänsä hienointa aikaa. – On ainutlaatuista, että on mahdollisuus tällaiseen tuplajättipottiin. Täytyy kuitenkin itsekin koko ajan ajatella, että pitää mennä vielä peli kerrallaan. Kumpikaan joukkue ei sinänsä ole voittanut vielä mitään. Aloitetaan KuPSista. ”Voittava joukkue ei synny vain rahalla” KuPS on kiinni ensimmäisessä mestaruudessaan sitten vuoden 1976, joten kultakiima on Kuopiossa kova. Jalkapalloperinteet ovat kaupungissa syvällä, ja huippumenestystä odotettu pitkään. – Mestaruus merkitsisi paikkakunnalle todella paljon. Uskon kuitenkin, että viimeisen kolmen vuoden menestys on jo joka tapauksessa huomioitu eikä kaupungilla muistella 1970-luvun kulta-aikoja enää samanlaisella kaiholla. Täytyy muistaa, että 1990-luvulla KuPS kävi todella syvällä ja pelasi kakkosdivarissakin, Lahti sanoo. Mestaruus on tosiaan ollut tavallaan tuloillaan. Kaksi vuotta sitten KuPS otti liigassa hopeaa ja viime kaudella pronssia. Menestyksen pohjia seurassa on valettu jo vuosikymmenen ajan kauden 2010 hopeasta asti. Junioritoiminnan kehittäminen oli alkanut jo vuosituhannen alussa. Jos on KuPS rakas kuopiolaisille, sitä se on myös Ari Lahdelle. KuPS on tehnyt taloudellisesti tappiota puolesta miljoonasta miljoonaan euroon vuosi toisensa perään. Se on tarkoittanut sitä, että pääomistaja Lahden on täytynyt avata kukkaroaan ja reilusti. – On siihen aika paljon mennyt, Lahti muotoilee. – KuPS on tuonut jännitystä ja toki pettymyksiäkin – sisältöä. KuPS on minulle rakas asia. Yksi nykyisen menestyksen kulmakivistä on päävalmentaja Jani Honkavaara , joka tuli Kuopioon kaudeksi 2017. Lahti ylistää Honkavaaran ja tämän valmennustiimin työtä erittäin hyväksi. Lisäksi Lahti nostaa esiin riittävän laadukkaan ja laajan materiaalin sekä joukkueeseen syntyneen kovan voitontahdon. – Voittava joukkue ei synny vain rahalla, hän toteaa. – Honkavaaran rooli on ollut keskeinen. Hän on hyvin analyyttinen ja keskusteleva valmentaja. Hän on saanut resursseja käyttöön, mutta hän on myös käyttänyt ne viisaasti. Honkavaara ei jatka Pohjois-Savossa tämän kauden jälkeen perhesyistä. Honkavaaran perhe on asunut pääkaupunkiseudulla KuPS-pestin ajan. KuPS on juuri nyt hurjassa iskussa, mutta se meinasi tipahtaa mestaruustaistosta heti alkumetreillä. Neljästä ensimmäisestä ottelusta tuli vain kolme tasapelipistettä ja tyly 0–3-kotitappio Hongalle. Keith Armstrong liittyi Honkavaaran valmennusryhmään toukokuun alussa ja tulokset paranivat. – Meillä oli Kuopiossa erittäin huonot harjoitteluolosuhteet talvella. Jouduimme pelaamaan kaikki Suomen cupin ottelutkin vieraissa, koska Kuopio-hallin matto oli ihan luokaton. Se ehkä vaikutti, emmekä olleet alkukaudesta ihan valmiita, Lahti toteaa. KuPSin mestaruus vai Huuhkajien kisapaikka? Siirrytään maajoukkueeseen. Ari Lahti valittiin Palloliiton puheenjohtajaksi tammikuussa 2018. Vielä tuolloin oli vaikea uskoa, millaisessa lennossa Huuhkajat myöhemmin olisi. Uskoiko siihen Lahtikaan? Puheenjohtaja naurahtaa ennen kuin aloittaa vastauksen. – Puheenjohtajakamppailussa toin esille, että uskon voimakkaasti, että jos meidän lippulaivatuote pärjää, niin pärjää koko laji, hän sanoo. Lahti puhuu Sukupolvien unelma -projektista, jonka tavoitteena on kerätä lisää rahaa arvokisapaikan saavuttamiseksi ja lopulta myös päästä kisoihin. – Oli ihan kiva kuulla viimeksi kotiottelujen yhteydessä, että maajoukkueella ei tällä hetkellä ole mitään puutteita. Olemme pyrkineet täyttämään kaikki toiveet. Lahti on myös mielissään siitä, millainen suhde maajoukkueen ja fanien välille on syntynyt. Ottelut ovat olleet loppuunmyytyjä eikä pelaajia ole tarvinnut komentaa faniryhmän eteen pelien jälkeen. – Osin sitä selittää menestys, mutta suurelta osin myös persoonat. Siellä on persoonia, jotka uskaltavat heittäytyä ja ottavat aktiivisesti yhteyttä faniporukkaan. Huuma luonnollisesti vain kasvaisi, jos joukkue pääsisi kisoihin. Päävalmentaja Markku Kanerva on noussut maajoukkueen menestyksessä suureen rooliin, aivan kuin Jani Honkavaara KuPSissa. Lahti luonnehtiikin Kanervan merkitystä lähes samoin sanoin kuin Honkavaaran kohdalla: aivan keskeinen. – Olen saanut nyt seurata läheltä kohta kaksi vuotta ja olen nähnyt, miten hän toimii joukkueen kanssa ja miten käsittelee pelaajia. Hän on erittäin hyvä valmentaja. ”Rive” käyttää lähellä olevia ihmisiä todella hyvin hyväksi. Hänen ympärillään on osaava kokonaisuus tukemassa. Kanerva jatkaa maajoukkueen päävalmentajana ensi kesän EM-lopputurnaukseen asti, jos joukkue sinne selviytyy. Kanerva ja Palloliiton johto istuvat neuvottelemaan jatkosta marraskuun lopulla. Ari Lahden jatko Palloliiton puheenjohtajana on pöydällä puolestaan toukokuussa. Hän ei sano suoraan, mutta antaa vahvasti ymmärtää, että neljän vuoden jatkopesti kiinnostaa. – Tämä on vienyt paljon enemmän aikaa kuin kuvittelin, mutta olen myös saanut tästä tosi paljon. Ainakin tällä hetkellä minulla on sellainen mieli, että olisin alkuperäisen lupauksen mukaisesti etenemässä, mutta tietysti pitää myös löytyä tukea ja kannustusta. Lopuksi: jos pitäisi valita, ottaisitko KuPSin mestaruuden vai Huuhkajien kisapaikan? – Huuhkajien kisapaikan. Jalkapallolle se kisapaikka on tärkeämpi, Lahti vastaa terävästi. – Ja KuPSilla on jo viisi mestaruutta, hän naurahtaa.