Ladataan
Pääaiheet 100 tuoreinta Satakunta Koronavirus Live Urheilu Ajanviete Näköislehti Kulttuuri Porilaine Tähtijutut

Aleksi Saarela on Lukolle ainakin alkukauden täsmäase – seuran koventunut vaatimustaso on miellyttänyt: ”Kyllä tämä on paras joukkue, jossa olen Suomessa pelannut”

On vaikea uskoa, että Lukossa ainakin alkukauden pelaava Aleksi Saarela on vasta 23-vuotias. Hän on nimittäin ehtinyt pelaamaan jo sen verran monta ottelua ja vuotta ammattilaisena. Ensimmäisen kerran Saarela pelasi SM-liigassa kaudella 2012–2013, kun hän debytoi sarjassa ollessaan vain 16-vuotias. Sen jälkeen hän pelasi yhden kauden Lukossa, jonka jälkeen Saarela siirtyi kahden kauden ajaksi paikalliskilpailija Ässiin. Porista hän siirtyi vielä yhdeksi kaudeksi Raumalle, joskin tällä kertaa Carolina Hurricanesin lainapelaajana. Edelliset kolme kautta hän on pelannut pääosin AHL:ssä, voittaen muun muassa sarjan mestaruuden kaudella 2018–2019. Viime kaudella runkosarjapelejä tuli yhdeksän Florida Panthersin NHL-joukkueessa. Saarela pääsi pelaamaan yhden kamppailun myös NHL-kuplassa tahkottavissa pudotuspeleissä, mutta Panthersin tie siellä päättyi jo pudotuspelien avauskierroksella. Nyt Saarela on lainassa Lukossa, kunnes NHL:n harjoitusleirit alkavat. – Tämä on mielestäni hieno mahdollisuus minulle. Pääsen pelaamaan tutussa ja itselleni tärkeässä joukkueessa. Olen intoa piukassa, kun pääsen taas tosissani pelaamaan sarjapisteistä. Kauden alkua on jo ehtinyt odottamaan, Saarela sanoo. Harmittaako häntä se, että koronatilanne iski päälle juuri silloin, kun Saarela oli tosissaan nappamassa paikkaa NHL:stä. – En osaa ajatella asiaa noin. Koen, että tästä on minulle vain hyötyä. Olen päässyt harjoittelemaan laadukkaasti Lukon kanssa, kun normaalissa tilanteessa olisin harjoitellut syksyllä isolta osin yksin. Nyt tiedän, että olen valmis, kun NHL:n harjoitusleirit alkavat, Saarela painottaa. Oppia Barkovilta Millainen Aleksi Saarela Lukossa sitten nähdään? Onko kolme kokonaista kautta Pohjois-Amerikassa muuttanut häntä pelaajana ja ihmisenä? – Aika paljon kokonaisvaltaisempi ja kypsempi pelaaja olen kuin Suomesta lähtiessäni. Olen nähnyt kunnolla sen, mitä ammattimaisuus ja huipputasolla pysyminen vaatii. Yksi tärkeistä roolimalleista Saarelalle on ollut Florida Panthersin kapteeni Aleksander Barkov , jonka kanssa hän pääsi pelaamaan ja harjoittelemaan muun muassa NHL-kuplassa. – Olen saanut häneltä ihan valtavasti oppia. Tulimme mainiosti juttuun alusta asti. Tutustuimme toisiimme todella hyvin NHL-kuplassa, kun siellä olimme tekemisissä koko ajan, Saarela kertoo. – Hän saattoi sanoa vapaapäivänä puoli yhdeksän aikaan, että mennäänpä käymään puntilla. Ei siinä kauheasti voinut vastaväitteitä esittää. Barkov on aivan huippupelaaja, mutta silti hän tekee valtavasti töitä tullakseen paremmaksi. Poikkeuksellisen kova Lukko Lukko on nostettu ennakkokaavailuissa yhdeksi Liigan kovimmista joukkueista. Saarelan silmissäkin raumalaisten ryhmä on nyt todella kova. – Kyllä tämä on paras joukkue, jossa olen Suomessa pelannut. Materiaali on niin laadukas, että kovia ukkoja istuu jokaisessa ottelussa katsomossa. Kilpailutilanne on hurja, eikä kukaan voi ottaa peleissä vapaapäiviä. – Porukka on myös aika nuori. Kaikki pelaajat haluavat edelleen kehittyä ja mennä urallaan eteenpäin. Tämä on lisäksi todella tiivis ryhmä, ja pelaajat tulevat hyvin toistensa kanssa toimeen. Joukkueella on oikeasti loistavat mahdollisuudet menestyä. Hän näkee Lukossa muutenkin seurana paljon hyvää. Viime vuosina kehitystä on tapahtunut Saarelan silmissä jäällä ja sen ulkopuolella. – Vaatimustaso on mielestäni seurassa nyt ihan eri tasolla kuin joskus aikaisemmin. Kalle Sahlstedt on tehnyt urheilutoimenjohtajana hyvää työtä ja päävalmentaja Pekka Virta vaatii pelaajilta paljon. Toisaalta kyse on kuitenkin itselleni siitä samasta tutusta Rauman Lukosta. Olen nauttinut joukkueessa olemisesta kaikilla tavoin. Isoja pisteitä jaossa heti Saarela pelaa lähtökohtaisesti Lukossa ainoastaan alkukauden, ellei koronatilanne pakota NHL-kauden siirtymistä hamaan tulevaisuuteen. Alkukaudellakin pisteiden merkitys saattaa silti olla Liigassa normaalia suurempi, jos ja kun runkosarjan paremmuus mitataan tällä kaudella pistekeskiarvolla. Se lienee erittäin todennäköistä. – Alkukausi voi olla joskus suosikkijoukkueille vaikea, mutta pelaaminen kehittyy yleensä automaattisesti kauden edetessä. Nyt huonoon alkuun ei ole kenelläkään varaa, jos paremmuus mitataan pistekeskiarvolla. Siinä ei voi nukkua kymmentä peliä ja ajatella olevansa sarjan kärkisijoilla, Saarela näkee. – Tietysti kaikki toivovat, että kausi saadaan vedettyä läpi normaalisti ja terveys edellä, mutta huonompaan vaihtoehtoonkin pitää varautua. Pistekeskiarvoa ajatellen jokainen alkukauden peli on normaaliakin tärkeämpi. Ikä: 23 Pelaa lainalla Lukossa siihen asti, kun NHL:n harjoitusleirit alkavat. Tehopisteitä: Liigassa 166 peliä 42+35=77, AHL:n runkosarjassa 195 peliä 73+66=139 ja pudotuspeleissä 30 peliä 9+9=18, NHL:ssä 9 peliä 2+2=4. New York Rangersin kolmannen kierroksen varaus vuonna 2015. Vaihdettiin helmikuussa 2016 Carolina Hurricanesiin, jonka AHL-seura Charlotte Checkersissä Saarela voitti AHL:n mestaruuden kaudella 2018–2019. Pelasi Hurricanesissa lopulta vain yhden NHL-ottelun, joka tapahtui pudotuspeleissä. Kesäkuussa 2019 Carolina kauppasi Saarelan Chicago Blackhawksiin. Hän ei päässyt pelaamaan peliäkään Chicagossa NHL:ssä, kun seura kauppasi jo lokakuussa 2019 Saarelan Florida Panthersiin. Pelasi ensimmäisen NHL:n runkosarjapelinsä joulukuussa 2019. Teki Floridan 9 runkosarjapelissä tehot 2+2. Oli joukkueen mukana myös NHL-kuplassa, jossa Saarela sai tililleen yhden pudotuspeliottelun.